El plástico es una parte ineludible de nuestra vida cotidiana. Esto nos obliga a preguntarnos ¿Por qué casi todo está hecho de productos petroquímicos contaminantes y no renovables como el plástico de cáñamo? Además, ¿podríamos reemplazar el plástico a base de combustibles fósiles con cáñamo?

Es posible que hayas escuchado que el cáñamo, primo de la marihuana y que no altera la mente, tiene muchísimos usos potenciales.

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Dado que prácticamente todos los científicos del clima están de acuerdo en que debemos reemplazar nuestra dependencia de los combustibles fósiles, y debido a que el cáñamo puede incluso limpiar el suelo, es sorprendente que este cultivo milagroso no se use con más frecuencia.

Cuando analizamos el tema, descubrimos que el cáñamo ya está apareciendo en algunos objetos comunes, incluidos los automóviles, y pronto podría encontrar su camino hacia más. Pero también existen barreras que mantienen los plásticos de cáñamo más caros y menos versátiles… por ahora.

Las fibras de celulosa de cáñamo: una buena fuente para el plástico de cáñamo

Algunos de los primeros plásticos fueron hechos de fibras de celulosa obtenidas de fuentes orgánicas no basadas en petróleo. En este contexto, Sensi Seeds informó en 2014:

“La celulosa de cáñamo se puede extraer y utilizar para fabricar celofán, rayón, celuloide y una gama de plásticos relacionados. Se sabe que el cáñamo contiene alrededor del 65-70% de celulosa, y se considera una buena fuente (la madera contiene alrededor del 40%, el lino 65-75% y el algodón hasta el 90%) que es particularmente prometedora debido a su relativa sostenibilidad y bajo impacto ambiental”.

Si bien el plástico 100% a base de cáñamo sigue siendo una rareza, algunos “bioplásticos compuestos”, plásticos hechos de una combinación de cáñamo y otras fuentes vegetales, ya están en uso. Gracias a su alta resistencia y rigidez, estos plásticos se utilizan actualmente en la construcción de automóviles, embarcaciones e incluso instrumentos musicales.

El bioplástico es prometedor, pero no puede resolver todos nuestros problemas de contaminación

Muchos productos de plástico están hechos de resinas poliméricas, incluido el tereftalato de polietileno o PET, que se encuentra en productos cotidianos como las botellas de plástico. Si bien los defensores esperan ver algún día botellas de plástico 100% a base de cáñamo en los estantes de los supermercados, la tecnología simplemente no está lista para el horario estelar.

Empresas como Coca-Cola han experimentado con botellas 100% de origen vegetal, pero los productos disponibles comercialmente están hechos de no más de 30 por ciento de materiales de origen vegetal, mientras que el resto está hecho de fuentes tradicionales de combustibles fósiles.

La buena noticia es que muchas corporaciones están invirtiendo fuertemente en la investigación de reemplazos al PET tradicional. Es probable que la primera compañía en producir un producto comercial viable pueda ganar millones.

Desafortunadamente, incluso el plástico que está deliberadamente diseñado para ser biodegradable puede ser una fuente de contaminación. Casi nada se biodegrada en un vertedero, y los microplásticos de cáñamo aún podrían causar problemas cuando se introducen en los océanos. Los plásticos biodegradables deben enviarse a instalaciones de compostaje comerciales para su eliminación eficiente, y estas instalaciones no están disponibles para todos. Además de crear mejores alternativas al plástico, aún tendremos que crear actitudes más responsables hacia los productos desechables.

El costo y la guerra contra las drogas: el mayor obstáculo para el plástico de cáñamo

Si bien los costos de los combustibles fósiles se mantienen bajos con subsidios, los productos de cáñamo en su mayor parte siguen siendo artículos de lujo costosos. Estados Unidos legalizó el cáñamo en 2018. Sin embargo, décadas de prohibición de drogas revelan que todavía nos falta mucha de la infraestructura necesaria para cultivar y procesar el cáñamo en plástico.

Aunque el cáñamo requiere menos pesticidas y tiene una huella ambiental más pequeña que muchos otros cultivos, el cultivo y la cosecha siguen siendo intensivos en mano de obra. Otro inconveniente es que el cáñamo requiere cantidades significativas de fertilizantes algunos suelos, y también tiene requisitos de agua relativamente altos.

Sin embargo, a medida que el cultivo de cáñamo se extienda de costa a costa, los precios del cáñamo sin duda bajarán y la tecnología mejorará. En este momento, la mayoría del cáñamo en los Estados Unidos se cultiva para CBD, pero cada vez más agricultores comienzan a experimentar con otras variedades que se pueden cosechar más fácilmente por su contenido de fibra.

¿Quiénes están ya trabajando con plástico de cáñamo?

Uno de los ejemplos más provocativos del futuro plástico potencial del cáñamo podría provenir de LEGO, el omnipresente fabricante de juguetes de bloques de construcción, quien promete eliminar gradualmente la resina a base de combustibles fósiles para 2030.

“El cáñamo podría ser el material alternativo rentable y ambientalmente sostenible que LEGO está buscando”, especuló Emily Gray Brosious en una investigación de febrero de 2016 del Sun Times.

Ya sea que podamos o no construir una nave espacial a partir de ladrillos de cáñamo, la promesa completa del plástico de cáñamo sigue estando tentadoramente cerca, pero aún fuera del alcance.

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Referencias: sensiseeds, environmentalleader, motherjones, bostonglobe, modernfarmer

Imágenes: pot.cl, haashmarihuana, cannaconnection, mimariahemworke

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